Search This Blog

Sunday, October 30, 2011

Sharon Rundle: Writing, Editing and the Techniques of FictionHeadline

Sharon Rundle co-edited Fear Factor: Terror Incognito, Indo-Australian short stories, Picador India (2009) Picador Australia (2010). She co-edited, Peacock Memosaic, a new media collection of stories (2010). Sharon has published and broadcast stories, essays and articles in Australia and internationally including in: Encounters: Modern Australian Short Stories and Desert in Bloom - Indian Women's Fiction in English.

This week, Newsbite catches up with her about editing, common manuscript problems and the techniques of writing great fiction.   

RundleCoverWhat are you working on at the moment?
Right now, I'm editing another volume of short stories from Australia and the Indian subcontinent  'Alien Shores' and working on the Spring issue of the UTS Writers' Alumni 'Writers Connect'.

What was the experience of editing the cross-cultural anthology Fear Factor Terror Incognito like?
This book involved months of work collaborating with a co-editor, as well as liaising with authors and publishers on two continents. Editing an anthology of stories with some very high profile authors, such as David Malouf, Tom Keneally, Salman Rushdie, Tabish Khair, Rosie Scott and Susanne Gervay was a huge responsibility but it was exciting and rewarding to see the result. 

What are some common problems you see in the manuscripts you assess?
The most common problem is that manuscripts aren't ready in terms of being fully developed, structured, edited and formatted to publisher's specifications. The advice from Varuna, for example, is that 'normally, contact with a publisher is not recommended until the work is complete and thoroughly polished. Publishers are busy people, and if you submit a work before it is ready you are simply wasting an opportunity'.

Sharon Rundle 
What makes a well-rounded character in fiction?
The terms 'flat character' and 'round character' were coined by E M Forster in his book of criticism Aspects of the Novel. Flat characters are described as two-dimensional in that they are uncomplicated and don't change during the narrative. By contrast, well-rounded characters are complex and undergo development and/or an epiphany sometimes surprising the reader. The protagonist or central character in a novel is usually expected to develop and change as the narrative unfolds. By the end of the narrative the character should in some way be in a different place (physically, emotionally or metaphorically) from where they began.

How do you get narrative pacing right?
It may take trial and error and many drafts. Finding the rhythm is crucial, Virginia Woolf wrote that 'Style is a very simple matter, it is all rhythm. Once you get that you can't use the wrong words ... This is very profound, what rhythm is, and goes far deeper than words.' Narrative withholding is a technique that is used to keep the reader turning the pages to find out what will happen. It is a particularly useful technique for writing mysteries, crime and romance; but works for most fiction genres, memoir and biography.

What five books would you take to a desert island?
I would take collections, such as the complete works of Shakespeare; Elizabeth Jolley's Fellow Passengers; Christina Stead's Ocean of Story; David Malouf's Every Move You Make; and The Picador Book of Modern Indian Literature.

Thursday, October 27, 2011

Lowongan Pekerjaan di GOSPORT

Salam buat para sahabat blogger,
koran harian olahraga di tempat saya bekerja, GOSPORT masih membuka lowongan pekerjaan untuk para wartawan. Sedikitnya 6 orang wartawan. Syarat-syaratnya:

* Bagus jika punya pengalaman;
* Terbiasa menulis laporan;
* Umur tak lebih dari 30 tahun;
* Punya ijazah paling tidak S1;
* Pria boleh, wanita juga oke;
* Paling tidak menguasai salah satu bahasa asing, lisan maupun tulis;

Jika ada sahabat yang tertarik, kirimkan link-link tulisan sahabat di kolom komen atau blog masing-masing disertai email. Saya akan menghubungi sahabat-sahabat via email untuk proses berikutnya. Email dan alamat pengiriman lamaran akan saya sampaikan via email masing-masing.

Sebagai tambahan, kami juga masih membutuhkan tenaga untuk riset foto (1), riset berita (2), sekretariat redaksi (1).

Demikian saya sampaikan.
Aba Mardjani

Sunday, October 23, 2011

Why good writing is good for business

By Tony Spencer-Smith

The Essentials of Great WritingAs a former editor-in-chief of an international magazine, a novelist and a corporate writing trainer, I bridle a little when I hear organisations classifying writing as a soft skill.

That's where writing sits in the minds of many managers - in the soft skills bag along with empathy and optimism, good manners and being a team player.  

Everything which is not directly related to the fundamental technical skills of a doctor, an engineer, an accountant or anyone else, ends up in the soft skills basket. The implication is that only hard skills are truly essential to doing a job well, and the touchy-feely stuff just the icing on the cake.

And that's just not true.

Let us count some of the ways good writing can help
Firstly, good writing can save you a great deal of time. If a report gets to the point quickly and efficiently, you don't have to spend ages wading through it. If the instructions from the new manager are clear and concise, it takes you no time to see what you have to do.  

Secondly, it can avoid damage to the reputation of your organisation. People tend to judge an organisation by the quality of its written material. If it is confusing or grammatically challenged, the public tends to think the organisation is generally sloppy.  

And every now and then, an error of wording can cause legal problems or even society-wide embarrassment. Penguin Group Australia had to squirm when they published a cookbook which gave a pasta recipe which called for "freshly ground black people." The publisher had to reprint 7,000 copies at a cost of $20,000.

Tony Spencer-Smith
Tlony Spencer-Smith 
Thirdly, well crafted words can be more influential. And that applies whether you are trying to get your staff to buy into a major change, or you want to sell more saucepans, impress with the quality of your thought leadership, make your brand hum with energy, educate citizens or raise more funds for charity.

Fourthly, skill with words is an essential component of good leadership. Words are a powerful persuasive and motivational tool.

Why good writing is integral to doing most jobs well
What all this adds up to is that writing is integral to how well you do your job.  

Accountants might stand or fall by the quality of their figures, but when they write reports words are their tools.

Scientists might be brilliant in their research into, say, climate change, but if they can't convey their findings with telling detail and show why they are vital to our future, they are in danger of failing to truly advance human knowledge.

If your marketing material is full of self-satisfied adjectives and buzzwords that whine like mosquitoes around a bed, you are unlikely to be giving people compelling reasons to buy your products.
Investing in writing training is not about being soft, it is about hard cash.

Tony Spencer-Smith will lead a one-day course on Better Business Writing on Friday 11 November, 10am - 4pm.

Saturday, October 8, 2011

Cas Cis Cus

Cerpen: Aba Mardjani

Rapat dibuka bakda Isya ketika gerimis tiris dan langit malam menghamparkan warna abu-abu pucat. Sekitar 15 kepala keluarga Cibaresah berkumpul di rumah Munar. Mereka mau memenuhi undangan lantaran pengundangnya sesepuh desa. Sebagian dengan perasaan terpaksa dan masygul. Sebagian sekadar setor muka. Sebagian sekalian cari angin. Sebagian karena ingin ngerumpi. Cuma Casmidi yang tidak hadir. Karena dia tak diundang. Karena dialah yang membuat sesepuh desa bernama Munar menggelar rapat pada hari itu. Tapi, istri dan anaknya ada di sana.
            Munar, sang sesepuh desa, berusia hampir 70-an. Meskipun kulit tubuhnya dipenuhi keriput sekujurnya, kegesitannya belum banyak tergerus. Meskipun juga tidak jelas apa mata pencahariannya, Munar mampu memberi makan empat istri dengan masing-masingnya memiliki tiga hingga lima anak. Cucunya belasan. Namun, ini memang bukan cerita tentang Munar yang --meskipun sepuh tapi-- matanya masih selalu menyemburkan api bila melihat wanita muda dan cantik. Ini soal Casmidi semata. Laki-laki yang sudah memberi Cisminah seorang anak laki-laki yang diberinya nama Cusd’amato.
            Munar sangat disegani karena karena-karenanya. Karena pertama, dia tertua di dusun itu. Karena kedua, dia dianggap bijak bestari. Karena ketiga, dia berilmu lahir dan batin. Setelah itu, orang lain suka atau tidak, bininya empat dan akur satu sama lain. Tak ada laki-laki senekat Munar. Karenanya, begitu dia melangkah mantap menaiki podium, semua mulut hadirin terkatup rapat. Diam menunggu. Cuma gesekan dedaunan rumpun bambu yang terdengar karena embusan angin.
            Sebelum membuka mulutnya, Munar menandai penghargaannya atas kehadiran warga dengan menyapukan pandangan kepada seluruh tamunya dengan senyumnya. Tak lupa anggukan-anggukan takzimnya.
            Sesaat kemudian, setelah membuka acara dengan sejumlah kalimat dan bacaan-bacaan sebagaimana mestinya, Munar menyilakan Cisminah naik ke podium untuk mengurai persoalan hidup yang tengah dihadapinya –meskipun dia tahu Cis pasti kian tersiksa karenanya.
            “Cis yang sangat memahami persoalan hidup yang tengah membelit hidup dan rumah tangganya,” Munar berucap seraya menancapkan pandang matanya kepada perempuan 40-an tahun yang duduk dengan kepala tertunduk. “Ayo, Cis, silakan.” Munar melangkah mundur dari podium.
            Para undangan menunggu. Seluruh pandang mata tertuju kepada Cisminah. Perempuan itu duduk sambil terus menggenggam tangan Cusd’amato. Para undangan menakar-nakar dan menduga-duga keberanian Cis untuk maju dan berdiri di podium, membuka katup mulutnya, menceritakan laku suaminya belakangan. Cis memandang Cus. Seperti meminta dukungan. Cus menunduk tanpa reaksi. Membiarkan waktu merambat dan rambut jojosnya digoyang embusan angin yang menelusup dari sela-sela rumpun bambu.
            “Cis,” suara Munar memecah sepi, setengah berbisik.
            Tanpa perlu diingatkan kedua kalinya, Cis mengangkat pantatnya.  Para undangan berdebar menunggu sambil terus mengikuti langkah satu-dua Cis menuju podium.
            Hening lagi. Cis berdiri bagai onggok kayu. Membiarkan kepalanya merunduk dan waktu terus mengalir.
            “Cis,” Munar mengingatkan.
            Cis bergeming. Dua tiga kali tetap begitu.
            Munar membawa langkahnya mendekati Cis. Menyisi. Cis jadi nampak imut karena ujung rambut bagian atas kepalanya tak lebih tinggi dari punggung Munar. Dia mendehem, seolah membuang sumbat dalam lubang rongga kerongkongannya.
            “Baiklah,” Munar memulai. “Izinkan aku yang bicara, Cis.” Memutar leher ke Cis yang masih merunduk. Lalu, beralih menebar pandang kepada tamu-tamu yang masih duduk diam di hadapannya.
            “Cas,” kata Munar menyebut nama Casmidi, “Sikapnya aneh, benar-benar aneh, tidak kita bisa mengerti, semenjak seminggu yang lalu.” Berhenti sesaat oleh suara batuk tertahan salah satu undangan. Pada kepala orang-orang itu berseliweran sosok Cas. Tinggi sekitar 170cm. Kepala agak lonjong. Bibir kebiruan. Mata cekung dengan alis hitam pekat. Dahinya lebar. Sebagian rambut memutih. Warna kulit putih pucat.
            Munar kemudian mengurai keanehan-keanehan Cas seperti yang sebagian besar sebenarnya juga sudah diketahui warga.
            “.......dua minggu lalu Cas menguras tabungannya. Membagi-bagikannya kepada orang-orang yang dia anggap sangat membutuhkan bantuan dan hanya menyisakan sedikit untuk kebutuhan keluarganya untuk sekali makan......”
            Diam sejenak. Berdehem satu kali. Lalu melanjutkan:
            “......Cas sekarang selalu keluar dari rumahnya pada pagi hari. Menjelang siang dia pulang dan memberi uang atau apapun yang didapatkannya untuk makan keluarganya siang itu. Untuk makan keluarganya di sore hari, Cas berangkat lagi dari rumahnya entah ke mana dan baru kembali menjelang sore untuk memberikan pendapatannya kepada keluarganya....”
            Munar mengatur sengalnya.
            “.....seminggu lalu, Cas menjual barang-barang di rumahnya. Televisi, radio, sepeda... Cas melepas lima burung perkututnya, melepasnya begitu saja. Burung-burung klangenan itu beterbangan tak karuan. Ada yang kembali ditangkap tetangga. Cas diam saja. Membiarkan. Seperti tidak tahu....”
            Munar kembali mengatur napas. Cis terduduk serupa patung. Cus di kursinya menatap ruang kosong. Tanpa reaksi.
            “....Cas juga membagi-bagikan pakaian-pakaiannya dan pakaian-pakaian anak dan istrinya yang masih layak pakai. Menyisakan satu dua potong belaka. Isi rumahnya hampir melompong....”
            Munar mendongak seperti memikirkan sesuatu. Lalu katanya lagi:
            “...Cis kemarin mendatangi saya. Menangis terisak. Katanya Cas sudah menjual sepetak sawahnya. Uangnya tidak dibawa pulang. Diserahkan kepada amil masjid. Amal jariah katanya. Selain tanah dan rumah yang kini ditempati, Cas tak punya apa-apa lagi.”
            “....itu mungkin baru sebagian yang kita sama-sama tahu. Kita belum tahu apa saja yang sudah dilakukan Cas, laku aneh yang tidak kita mengerti....”
            Munar terdiam sesaat. Seperti menunggu reaksi 15-an orang yang duduk di hadapannya tanpa suara. Karena tidak ada yang berani membuka suara, Munar melanjutkan:
            “.....ada yang bertanya?” dia bertanya. “Ada yang bertanya mengapa Cas melakukan hal itu? Tidak ada. Kalau begitu, baiklah saya jelaskan saja garis besarnya.”
            “Bagi Cas,” Munar memulai lagi, “Manusia bisa mati kapan saja. Bisa sekarang, satu menit kemudian, satu jam kemudian, satu hari kemudian, satu minggu, satu bulan, satu tahun...kapan saja. Karena itu, Cas merasa ndak perlu punya tabungan atau simpanan makanan atau uang bahkan untuk besok pagi, untuk sore hari, untuk besok, minggu depan, bulan depan, atau tahun depan. Semua simpanan kita, uang, makanan, pakaian, kendaraan, rumah, tanah, tidak ada artinya bila kita tiba-tiba semaput dan mati. Semuanya akan kita tinggalkan. Yang kita bawa cuma raga kita dan amal kita....”
            Mulai terdengar bisik-bisik. Seperti suara lalat. Munar membiarkan.
            “Coba tenang,” Munar memulai lagi. “Cis menangis kepada saya, meminta saya mencarikannya jalan keluar. Apa sebaiknya yang harus dia lakukan? Saya memberinya beberapa pilihan. Pertama ikut saja apa kata dan laku Cas yang penting setiap hari bisa makan, bisa pakai baju, tidak kelaparan, ndak kedinginan karena Cis mengaku masih cinta sama Cas. Yang kedua, ini bukan anjuran, ini cuma pilihan jalan keluar, yaitu bercerai saja dari Cas. Berpisah. Memilih jalan hidup masing-masing. Sudah tentu pilihan itu ditolak Cis karena Cis masih cintrong sama Cas. Cas, kata Cis, hebat di....” Munar menahan senyum.
            Para undangan pun senyum-senyum sembari bersidakep. Malam terus merayap. Bulan mulai ngintip dari langit pucat. Gerimis menyisakan dingin.
            Sudara-sudara karenanya saya minta berkumpul di sini. Untuk membantu Cis mencari jalan keluar. Makin banyak kepala makin banyak ide. Juga pikiran. Siapa tahu di antara kita yang ternyata sangat pintar sehingga punyalah pilihan jalan keluar.”
            Munar berhenti. Menunggu.
            “Coba, siapa yang mungkin bisa membantu? Angkat tangan,” kata Munar karena tak ada yang berani angkat suara.
            “Mungkin Tasmin,” Munar menatap Tasmin, “Atau Amri, Nazar, Suyag, Tanta, Fudin, Haripur, Amsai, Zali, Bidin, Zubir, Akhyar, Dayus, Hayat, Anas....” Munar menyebut semua nama tamunya. Lalu tersenyum. “Siapa saja boleh membantu. Membantu orang yang dalam kesulitan itu berpahala...”
            Zubir mengangkat tangan. Wajah Munar sumringah. “Nah, lihat, Zubir mengangkat tangannya. Mari kita dengar apa bentuk sarannya. Mudah-mudahan sesuatu yang cerdas. Silakan, Bir.”
            Zubir berdiri. Tanpa memandang ke kiri dan kanan, dia memulai. “Maaf, menurut saya, ternyata tidak ada gunanya kita berkumpul di sini. Apa yang dilakukan Cas itu benar. Benar sebenar-benarnya. Bahwa tidak ada gunanya kita memenuhi lemari dengan pakaian yang belum tentu kita pakai semuanya. Tidak ada gunanya kita menumpuk harta, uang, makanan, yang belum tentu bisa kita belanjakan, belum tentu kita makan. Jadi, Cas, sekali lagi, benar sebenar-benarnya....”
            “Cukup, Bir,” Munar coba memotong.
            Zubir menutup mulutnya. Duduk. Namun, sejurus kemudian, suasananya jadi riuh. Oleh bisik-bisik. Kian lama kian keras. Tak bisa dikendalikan.
            “Diam! Diam!” Munar berteriak nyaring.
            Namun, tak ada yang peduli. Satu per satu tamu-tamunya bangkit. Meninggalkan tempat itu.
            “Hei! Tunggu! Tunggu! Pertemuan belum ditutup!” Munar terus berteriak. Lalu menyambar tangan Akhyar. “Pada mau ke mana kalian?”
            “Ke rumah Cas,” Akhyar menjawab. Mantap. “Kami ingin seperti dia. Dia benar sebenar-benarnya.”
            Bidin mendekati Munar. Mulutnya menempel ke kuping Munar. Lalu berbisik. “Cas itu.....wali.”
            Cis menyorotkan tajam matanya kepada Munar. Juga Cus. Munar gelagapan.*
* Tn. Kusir, Juni 2011 

Cerpen ini dimuat Kompas, 18 September 2011